NFL Playoffs, versión 2013

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American Football Conference

Haremos un breve repaso a los líderes de las divisiones y sus perspectivas de playoffs:

  • AFC North: Cincinnati Bengals (9-4). Futurible #3 seed. El equipo comandado por Andy Dalton tiene tanta calidad como inconsistencia. Intratables en su estadio (6-0) y discretos cuando tienen que coger la carretera (3-4), cuentan con un muy buen equipo de receptores, especialmente AJ Green. Su quarterback, Andy Dalton, alterna días en los cuales parece uno de los mejores de la liga con otros en los que no llegaría a jugar ni en el peor equipo de ella. Serán los anfitriones en la ronda Wild Card, muy posiblemente ante sus rivales divisionales de Baltimore. Si Dalton juega a su mayor nivel, pueden llegar a otra ronda más, siendo este su tope. No obstante, la recuperación paulatina de los Ravens no les asegura ni llegar a la ronda divisional.
  • AFC East: New England Patriots (10-3). #2 seed. Dos touchdowns en un minuto bastaron a Brady y sus Patriots para remontar un partido que tenían perdido en casa ante los débiles Browns de Cleveland. Siempre están ahí y los Saints también son conscientes de ello, al sufrir una remontada espectacular en el último segundo. En una de las peores temporadas de Brady, el magistral quarterback de los Patriots, siguen contando partidos por victorias. La lesión de Gronkowski, el mejor tight end de la liga, lastra su futuro a largo plazo en los playoffs. Sin él, son un equipo mucho menos fiable.
  • AFC South: Indianapolis Colts (8-5). #4 seed. Indianapolis es un equipo de dos caras: ha batido a tres de los mejores equipos de la Liga (Broncos, Seahawks y 49ers) y ha sido brutalmente avergonzado por equipos que ni llegarán a playoffs como los Rams. La pérdida de su mejor receptor (Reggie Wayne) ha dejado sin opción en tercer down a Andrew Luck. Eso, aderezado con una defensa horrible tanto para parar la carrera como el pase y una línea ofensiva que no puede proteger ni a su quarterback ni a los running backs, los deja como una opción clara de irse a casa a las primeras de cambio. Sólo una pésima división ha permitido que un equipo muy irregular haya ya ganado su sitio en los playoffs. Sin embargo, mientras esté Luck lanzando la pelota nunca se sabe hasta dónde llegará este equipo, muy joven aún.
  • AFC West: Denver Broncos (11-2). #1 seed. El mejor equipo de la conferencia a día de hoy a lomos del mejor ataque que existe tanto en la Liga como uno de los más potentes de la historia de este deporte. Receptores de muchísima calidad (con la adición de Welker, un seguro para el tercer down), línea ofensiva dominadora y quizá el mejor quarterback que haya conocido el fútbol americano. Peyton Manning va camino de batir todos los récords y de hacerse con su quinto MVP (ya es el único jugador que tiene cuatro en su haber). Hay, no obstante, algunas dudas: no disponen de una defensa impenetrable y Manning baja su nivel considerablemente en cuanto llegan los playoffs. Este año, sin embargo, parece más motivado que nunca para romper todos los maleficios que se ciernen sobre él.
  • #5 seed: Kansas City Chiefs (10-3), AFC West. Uno de los peores equipos del pasado año se ha rehecho magníficamente esta temporada. Una defensa espectacular, un quarterback que no lanza interceptaciones con facilidad y un running back tremendo han alzado a Andy Reid como un candidato a mejor entrenador del año tras fracasar en la difícil Philadelphia. No es oro todo lo que reluce: les cuesta una eternidad anotar con facilidad y su cuerpo de receptores es poco más que decente. Alex Smith, el quarterback, tampoco ofrece garantías de triunfo más allá de la ronda divisional. Aún así, tampoco Joe Flacco lo hacía el año pasado y acabó ganando tanto la Super Bowl como un contrato monstruoso.
  • #6 seed: Baltimore Ravens (7-6), AFC North. Los campeones comenzaron el año de manera horrorosa, pero han recuperado terreno. Han salido vencedores de cuatro de los últimos cinco partidos y, aunque siguen sin ganar con contundencia, tienen calidad de sobras para pasar la primera ronda y confiarse a Flacco de ahí en adelante. Si Joe se viste del Flacco de 2012, todo es posible para ellos. Eso sí, este año no irán de tapado: todos saben del peligro que entrañan estos cuervos.

Menciones de (des)honor:

  • Los Texans (2-11) han pasado de estar en muchas porras para ganar la Super Bowl en febrero a echar a su entrenador en diciembre. Una racha de once derrotas consecutivas ha costado el puesto a Kubiak. Gran parte de la culpa la tiene Matt Schaub, un quarterback que no pasa de mediocre y que ha implosionado definitivamente esta temporada. Lo mejor de la temporada: tendrán posiblemente la primera elección de uno de los mejores drafts en cuanto a quarterbacks. Eso si Case Keenum, el suplente de Schaub, no eleva su nivel en los últimos tres partidos.
  • Los Steelers (5-8) se quedarán por segundo año sin post-temporada. Su línea ofensiva ha impedido que Roethlisberger se sintiese cómodo y de los receptores sólo Brown ha estado a la altura. La defensa, piedra angular de los de Pittsburg, tampoco ha rendido como en años anteriores. Motivos para la esperanza: un draft profundo y un buen running back en la figura de Bell, un rookie que se perdió los primeros partidos.

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